El impresionante Cráter Barringer, en Arizona

Hace 50.000 años una gigantesca roca de níquel y hierro de unos 50 metros de diámetro y 300.000 toneladas de peso impactó contra nuestro planeta a una velocidad de 12,8 kilómetros por segundo. No, no es el meteorito que acabó con los dinosaurios pero sí un evento cósmico que hizo temblar al mundo, desatando una fuerza equivalente a 10 megatones, como 150 veces la bomba atómica que destruyó Hiroshima. Sus huellas permanecen aun en el desierto de Arizona: es el cráter Barringer, también llamado Meteor Crater.

Cuando el polvo se asentó se pudo ver el dibujo de aquella herida en la corteza terrestre: un cráter de más de un kilómetro de ancho y 750 metros de profundidad. A su alrededor la devastación fue absoluta: cientos de kilómetros cuadrados de bosque destruido y miles, tal vez milones de animales muertos. Quien sabe si también algunos grupos de humanos primitivos perecieron en este pequeño apocalipsis.

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La visita al Cráter Barringer hoy es en cambio apacible y tranquila. Con el paso de los años se inundó y un pequeño lago seformó en su interior, hoy completamente evaporado. Debe su nombre al científico Daniel Barringer, el primero en sugerir que este gran agujero fue producido por impacto de un meteorito.

Para visitarlo hay que viajar por carretera unos 70 km hacia el este desde la localidad de Flagstaff, en el norte del estado. Se trata del cráter de impacto más grande descubierto hasta ahora en los Estados Unidos, y uno de los mejor conservados en la tierra.

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Crater Meteor es hoy una importante atracción turística en Arizona, aunque se encuentre dentro de una propiedad privada, la de la familia Barringer. Hay un centro de visitantes en el borde norte que ofrece exposiciones interactivas y exhibiciones sobre los meteoritos y asteroides, el espacio, el sistema solar y los cometas. También cuenta con muestras de meteoritos reales que se pueden ver y tocar.

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